Unsplash

20 jaar onderzoek naar slaap wijst uit: hoe korter je slaapt, hoe korter je leeft

Hoeveel uur slaap pak jij per nacht? Waarschijnlijk betrap jij jezelf er regelmatig op dat je niet die volledige acht uur slaapt. Ook ik dacht gisteravond: ‘Och ja, een nachtje maakt toch niet uit’, toen het met vrienden wat later werd dan gepland. Toch sputterde mijn lichaam aardig tegen toen de wekker vanochtend vroeg ging. Niet gek, zegt nu professor Matthew Walker. Voor zijn nieuwe boek Why We Sleep: The New Science of Sleep and Dreams deed hij twintig jaar onderzoek naar slaap(tekort).

De mens heeft slaap nodig, zegt professor Walker. Maar dat wist je natuurlijk al. “Geen enkel aspect van onze biologie, geen enkel deel van ons lichaam, blijft onbeschadigd bij slaaptekort.” En geloof het of niet, als jij elke nacht minder dan 7 uur slaapt, heb jij toch echt een slaaptekort. “Mensen zijn de enige soort die zichzelf opzettelijk van slaap beroven, zonder duidelijke reden.”

En dat terwijl twintig grootschalige onderzoeken allemaal hetzelfde vertellen: hoe korter je slaapt, hoe korter je leven is. Een voorbeeld: als je 45 jaar of ouder bent en minder dan zes uur per nacht slaapt, dan heb je 200% meer kans op een hartaanval of beroerte. Dat komt omdat een nacht te weinig slapen al zorgt voor een versnelde hartslag en verhoogde bloeddruk. Ook reageren je cellen bij een korte nacht minder op insuline en wordt het hormoon dat een seintje geeft als je honger hebt verhoogd. Kortom: je gaat meer eten. Hierdoor heb je meer kans op obesitas en diabetes. Zelfs de kans op Alzheimer en kanker wordt verhoogd als je elke nacht te weinig slaapt. Het heeft naast invloed op onze gezondheid, ook invloed op onze prestaties. Volgens de professor kost dat ons veel. In Groot-Brittanië verliezen ze door slaaptekort bijvoorbeeld al dertig miljard pond per jaar.

Foto: UnsplashFoto: Unsplash

Lees ook: Wat gebeurt er met je lichaam als je nooit meer een wekker zet?

Professor Walker zorgt daarom natuurlijk altijd dat hij acht uur per nacht slaapt. “Ik heb de gevolgen gezien”, zegt hij.

Als je weet dat al na een korte nacht de naturalkillercellen (die geïnfecteerde cellen ‘killen’) met 70% afnemen, of dat slaaptekort gelinkt is aan kanker in de prostaat, borst en de darmen, dan ga je wel op tijd naar bed.

Even ‘uit staan’

Eigenlijk is het vet raar dat we (hopelijk) zo’n acht uur per dag in bed gaan liggen en daar met de ogen gesloten even ‘uit staan’. Waarom we het doen? Daar is nog niemand precies achter gekomen, ook Walker niet. Het enige wat we zeker weten is dat we het doen om overdag goed te kunnen functioneren. Tijdens je slaap zijn er vier dingen duidelijk anders dan als je wakker bent: je spieren zijn ontspannen, je bewustzijn vertraagd, prikkels worden door de hersenen geblokkeerd en je ademhaling en hartslag worden lager. Tijdens je slaap rusten de hersenen en het lichaam uit, ze bouwen reserves op voor de volgende dag.

Lees ook: Slaapverlamming: je ergste nachtmerrie

Bizarre en emotionele dromen

Maar dat je hersenen uitrusten, betekent niet dat ze het rustig hebben gedurende de nacht. Tijdens je REM slaap zijn ze namelijk juist enorm druk bezig, drukker dan als je wakker bent. Mensen die tijdens de REM slaap wakker werden gemaakt, konden in ongeveer tachtig procent van de gevallen een droom herinneren. Die bestaan dan uit intense beelden en bizarre en emotionele verhaallijnen. Je lichaam is in deze fase ‘verlamd’. Dit komt omdat als je zou dromen dat je rent, je anders namelijk daadwerkelijk een sprintje zou gaan trekken. Iedere REM periode bevat – even kort door de bocht – één droom. Als je acht uur slaapt, heb je dus ongeveer zo’n vijf dromen.

Waarom we elke nacht voor acht uur ‘uit staan’ en waarom we zo heftig dromen, blijft een mysterie. Maar de professor hoopt dat door zijn onderzoek nu duidelijk wordt dat de gevolgen groot zijn als je te weinig slaapt. Je moet van hem op tijd naar bed vanavond. 😉


Dit artikel werd al 1968 keer gedeeld.